martes, 1 de diciembre de 2009

Qué gráfica elegir

Me reencuentro hoy, en El Tao de la Física (gran blog del físico Mexicano Vicente Torres), con la figura que copio aquí también. Es una especie de plano guía que ayuda a seleccionar la representación gráfica más adecuada a lo que uno necesita en un momento dado.

Pero ¿qué es lo que uno necesita? La respuesta es comunicar. Una gráfica es un elemento de comunicación. Así pues, en el momento de representar una gráfica uno se encuentra con unos datos numéricos y una intención comunicativa (que debería estar soportada por esos datos, claro). Esto nos lleva a la pregunta que está en el centro de la figura adjunta "What would you like to show?", "¿Qué es lo que quieres mostrar?". Y, en principio esa pregunta tiene cuatro respuestas posibles: Comparación, relación, composición y distribución. A partir de ahí, un primer refinamiento de la pregunta lleva al diagrama más adecuado.

Es curioso ver que se llega más o menos a las mismas tipologías a partir de cómo relacionar los elementos que componen un gráfico (esquemas de notación y esquemas de relación), pero por ese camino se complica (a la vez que se formaliza y se tecnifica) el asunto de las representaciones gráficas. Para echarle un vistazo a este mundo, por ejemplo, la página de Yuri Engelhardt y sus publicaciones.

Otra observación curiosa es la proporción de gráficos que realmente nos encontramos en periódicos o revistas científicas. A pesar de la amplitud del abanico de representaciones posibles casi siempre nos encontramos con quesitos, barras y diagramas de dispersión. En realidad lo que tenemos es una representación preferida para cada uno de los grandes motivos comunicativos (dado que el diagrama de dispersión puede mostrar distribución o relación).

En conclusión, a pesar de que el tema puede llegar a ser muy complejo, con la idea de que un gráfico se realiza para comunicar y tres tipos de gráfica (quesitos, barras y dispersión) podemos resolver adecuadamente de la gran mayoría de situaciones.

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