domingo, 21 de septiembre de 2008

¿Qué es una grafica?

Esta figura, con su obviedad autoreferencial, está generada como un chiste. De hecho procede de un sorprendente blog donde el autor publica chistes- gráfica, como este, uno tras otro sin texto. Yo he llegado a él a través de Microsiervos. Me ha hecho gracia especialmente un curioso ejercicio de álgebra de Boole, pero me desvía de lo que me interesa ahora.

Las gráficas son elaboraciones construidas para hacer diréctamente visible información cuantitativa. Se convierten números en imágenes diréctamente percibibles por el sentido de la vista y que transmiten (cuando están bien hechas) la información que contenían los números pero prescindiendo de ellos. Para conseguir ese propósito se utilizan "metáforas visuales", un concepto que puede resultar difícil y abstracto pero que se hace obvio en la tarta de la figura. Todas las gráficas de tarta son una metáfora de una tarta real como esta.

El problema de hacer perceptible de maneras intuitivas, o casi, conjuntos de datos es toda una disciplina académica denominada "visualización". Es sorprendente el desconocimiento general sobre esta cuestión incluso entre los que utilizamos gráficas a menudo. Las gráficas forman parte de un lenguaje gráfico sobre el que recibimos una nula formación. No como ocurre con el lenguaje verbal, sobre el que cursamos asignaturas a lo largo de toda la enseñanza obligatoria.

Para quien quiera corregir este déficit le podría recomendar el libro que escribí hace unos años, pero no tengo versión digital (1). Si que hay múltiples cosas interesantes accesibles diréctamente. Paso a indicar algunas que me gustaron y que acabo de comprobar que siguen existiendo:

  • Un tutorial breve y practicón, pero preciso: http://www.alzado.org/think/graficos.html
  • Una conferencia (el resumen escrito) en la que se teoriza sobre el lenguaje gráfico: http://www.iua.upf.es/activitats/semirec/LanguageofGraphics/
  • La página personal del conferenciante, Yuri Engelhardt: http://www.yuriweb.com/
  • Galería de la Visualización de Datos (en inglés). Un sitio donde aprender mucho a partir de eajemplos. http://www.math.yorku.ca/SCS/Gallery/
  • Para profundizar en la influencia de la percepciónen en la visualización, la frontera con la psicología: http://www.csc.ncsu.edu/faculty/healey/PP/index.html
  • Eduard Tuftee, pionero y profeta de la visualización y en particular de las gráficas: http://www.edwardtufte.com/tufte/index
  • Infovis, un sitio con muchos años ya de historia, donde Juan Carlos Dursteler mantiene una amplísima y organizada información sobre la visualización. Desde la UPF, un sitio de referencia: http://www.infovis.net/
(1) "Gramática de las gráficas. Pistas para mejorar las representaciones de datos" Joaquín Sevilla Moróder. Universidad Pública de Navarra.
Se puede conseguir físicamente en el kiosko que hay en el aulario de la UPNA o dirigiéndose a publicaciones@unavarra.es
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